La inflación, los tipos de interés y los precios del petróleo han sacudido los mercados

Los mercados son volubles, pero su tono ha cambiado por completo: de la actitud alcista de “el cielo es el límite” que dominaba hace apenas un mes a un estado de ánimo de mayor incertidumbre y autocontrol mesurado.

Este mes se han producido grandes cambios. Los bonos se han visto afectados, pero se están volviendo cada vez más atractivos. Las acciones ya no se disparan hacia el cielo. El dólar se ha fortalecido y hay nuevos motivos para preocuparse por un fuerte aumento de los precios del petróleo.

Detrás de muchos de estos cambios hay dos culpables conocidos: la inflación y las tasas de interés. Los mayores riesgos geopolíticos acechan en el fondo. La posibilidad de un conflicto cada vez mayor en Medio Oriente -y el aumento de los precios del petróleo alimentando la inflación en Estados Unidos- surgió nuevamente el viernes cuando Israel atacó a Irán.

Nada de esto es terriblemente alarmante para los mercados en este momento, al menos no para los inversores a largo plazo que pueden soportar un poco de turbulencia. Pero considere esto: durante los primeros tres meses de 2024, las acciones estadounidenses subieron de manera constante, mientras que los bonos registraron ganancias modestas, en medio de expectativas de una serie de recortes de tasas de interés a corto plazo controlados por la Reserva Federal. Ahora, los meses siguientes de altos niveles de inflación han frustrado esas esperanzas o, al menos, las han pospuesto.

“Es apropiado dar a la política restrictiva más tiempo para actuar y dejar que los datos y la evolución de las perspectivas nos guíen”, dijo el martes Jerome H. Powell, presidente de la Reserva Federal, en pocas palabras, salvo emergencias, ahora podemos esperar eso en el corto plazo. Las tasas de interés se mantendrán en niveles altos durante los próximos meses.

Al mismo tiempo, las tasas de interés de mercado que rigen el mundo de los bonos en general han subido. El bono de referencia del Tesoro a 10 años –quizás el punto de referencia más importante en el universo de bonos globales– ha subido 0,7 puntos porcentuales desde principios de año. Se trata de una ganancia colosal en el mundo de los bonos, que impulsó los rendimientos esta semana por encima del 4,65%, su punto más alto desde noviembre.

Las acciones han cedido y, en los mercados de futuros, el precio del petróleo ha subido hasta un 18% este año. El crudo Brent, la referencia mundial, ronda los 90 dólares el barril. Los mercados de futuros muestran que los operadores esperan que el precio del petróleo caiga durante el próximo año, pero una escalada del conflicto entre Israel e Irán podría transformar esa perspectiva en un instante.

Irán es una potencia importante en el Golfo Pérsico y llamar a esta región geopolíticamente significativa subestima la realidad. En particular, el Estrecho de Ormuz, entre Irán y Omán, se considera “el punto de estrangulamiento del petróleo más importante del mundo”, dice la Administración de Información Energética de Estados Unidos. Según estimaciones de la agencia, en 2022 alrededor del 21% del consumo mundial de líquidos derivados del petróleo pasó por él. Si los comerciantes comenzaran a entrar en pánico por la vulnerabilidad del petróleo allí, los precios subirían.

A 100 dólares el barril –o, peor aún, a 110 o 120 dólares–, un aumento en los precios del petróleo “se extendería a la inflación subyacente, ralentizando potencialmente su avance hacia el objetivo de la Reserva Federal”, dice un análisis de Oxford Economics, una firma de investigación independiente.

Ciertamente, el Golfo Pérsico no es el único punto geopolítico conflictivo. Recordemos que en junio de 2022, al comienzo de la guerra entre Rusia y Ucrania, el petróleo Brent superó los 120 dólares por barril. Esa guerra también podría interrumpir nuevamente el suministro de petróleo.

Para los inversores verdaderamente a largo plazo que compran y mantienen acciones y bonos a través de fondos indexados de bajo costo, cambios como estos probablemente no serán gran cosa. Durante los próximos 20 años o más, es poco probable que sean recordados.

Ésa, al menos, es mi esperanza, basada en la historia. Pero si su horizonte de inversión es corto, o simplemente quiere saber qué está pasando con sus tenencias, abril comenzó como un mes cruel, aunque es demasiado pronto para decir que es el más cruel.

No es posible saber de antemano si estamos experimentando una breve pausa en un mercado alcista o el comienzo de algo más trascendental. Sin embargo, no hay duda de que el impulso del mercado ha flaqueado.

Los rendimientos de los bonos son mucho más altos que hace unos meses. Esto afectó los rendimientos de los bonos este año, pero también hizo que los bonos fueran más atractivos en relación con las acciones.

“Los bonos lucen bastante bien ahora, en términos relativos e históricos”, dijo Andy Sparks, director gerente y jefe de investigación de gestión de carteras de MSCI, una firma de servicios financieros. “Por supuesto, hemos estado diciendo eso durante un tiempo”, añadió con tristeza.

Si bien la mayoría de los fondos de bonos registraron ganancias en los primeros tres meses del año, el aumento de las tasas de interés ahora ha hundido a muchos en números rojos. El índice Bloomberg US Aggregate y un fondo que lo sigue, el ETF iShares Core Aggregate US Bond, cayeron alrededor de un 3% en 2024. Los bonos del Tesoro a más largo plazo, con duraciones de 20 años o más, y los ETF de bonos del Tesoro de más de 20 años de iShares, que rastrean dichos bonos, han caído casi un 9% este año.

Lo que hace que estas caídas sean dolorosas es que están ocurriendo poco después de las gigantescas caídas de 2022: un rendimiento negativo del 13% para el Índice Agregado y menos 31% para los bonos del Tesoro a largo plazo. Los rendimientos en 2023 no fueron malos, pero ni siquiera estuvieron cerca de compensar las pérdidas de 2022, y ahora los bonos han vuelto a perder valor.

Esto se debe enteramente a la inflación y las tasas de interés. Cuando las tasas suben, los precios de los bonos bajan. Así funcionan las matemáticas de los bonos.

A pesar de estos reveses, hay buenas noticias sobre el mercado de bonos.

Con rendimientos más altos, los bonos generan muchos más ingresos para los inversores. Si las tasas bajan desde aquí, los precios de los bonos subirán. Y en una base comparativa (utilizando métricas como el rendimiento de las ganancias del S&P 500 –esencialmente, la inversa de la relación precio-beneficio), los rendimientos más altos generalmente hacen que los bonos luzcan mejor que en años.

Además, si estallaran guerras más intensas en Oriente Medio o Europa del Este (o si el mercado de valores cayera bruscamente por cualquier otra razón), hay muchas posibilidades de que los inversores que buscan un lugar seguro donde depositar su dinero gravitaran una vez más hacia los títulos del Tesoro estadounidense. . El aumento de la demanda probablemente haría subir los precios de los bonos y reduciría los rendimientos, generando ganancias para los actuales inversores en bonos.

Sin embargo, añadiría una advertencia importante. Si la inflación aumentara aún más, probablemente seguirían las tasas de interés, lo que provocaría pérdidas en los bonos. Esto sucedió a lo grande en 2022 y se repitió, mucho más débilmente, este mes.

El desempeño del mercado de valores ha sido nada menos que meteórico hasta marzo. Debido a esto, el S&P 500 todavía ha subido alrededor de un 5% en 2024 y un 21% durante los 12 meses hasta el jueves. Pero a finales de marzo, esas cifras aumentaron un 10% año tras año y un 28% en 12 meses.

Durante gran parte de este año, el entusiasmo por la inteligencia artificial ha impulsado un repunte que recuerda al boom de las puntocom de 1998-2000. Ese mercado alcista anterior se convirtió en una burbuja que estalló. Hoy en día, una desaceleración en el impulso del mercado podría ser positiva si le da a la nueva tecnología algo de tiempo para permear la economía, generar ganancias de productividad y generar ganancias para una amplia gama de empresas.

Pero este año hay señales de que el mercado puede haberse superado a sí mismo. Consideremos que hasta marzo, casi el 80% de las empresas del S&P 500 registraron rentabilidades positivas durante el año calendario. En abril, más del 90% de las empresas del S&P 500 cayeron.

Las empresas de combustibles fósiles como Exxon Mobil aumentaron, y las tensiones en Medio Oriente contribuyeron a sus ganancias. Durante el año calendario, Exxon obtuvo alrededor del 20%, incluidos dividendos. Si bien una crisis petrolera perjudicaría a la mayoría de las acciones, sería una bendición para las compañías petroleras: un recordatorio de por qué, desde una perspectiva puramente financiera, vale la pena diversificarse.

Otras clases de activos también están cambiando de valor. El dólar, que cayó desde noviembre hasta finales de 2023, ha subido últimamente. Las tasas de interés globales comparativas son la explicación más simple. El Banco de Suiza ya ha recortado su tipo de interés clave y el Banco Central Europeo cree que es probable que haga lo mismo. Aunque el Banco de Japón subió las tasas en marzo por primera vez en 17 años, las tasas de interés son tan bajas en comparación con las de Estados Unidos que el yen permaneció estancado en una posición débil. Como es poco probable que la Reserva Federal reduzca pronto las tasas de interés a corto plazo, el dólar está subiendo, lo que da a los viajeros estadounidenses en el extranjero más poder adquisitivo pero empeora los términos de intercambio para una amplia gama de empresas estadounidenses.

Lo que es seguro decir es que la amplia diversificación entre clases de activos ha ayudado a estabilizar los retornos de las inversiones a largo plazo. Desde 2007, MSCI estima que los mercados bursátiles mundiales han ganado un 7,4% año tras año, mientras que el mercado bursátil estadounidense ha registrado una ganancia del 9,8%. Los bonos del gobierno estadounidense rindieron un 2,5%.

Como inversor, basándome en rendimientos como estos, tengo principalmente acciones, con una cantidad considerable de bonos, todo a través de fondos indexados de bajo costo, y trato de no prestar mucha atención a los cambios del mercado a lo largo de semanas, meses o incluso años . Ha funcionado en el pasado y, aunque no hay garantías, creo que probablemente también funcionará a largo plazo.